ℹ La saga du cadran solaire: comment Richelieu Dennis a échappé à la guerre, s'est bousculé à Harlem et a créé une marque réputée pour les soins de la peau – make up

By | 13 août 2019

En 1987, lorsque les troubles civils au Libéria l'amènent en Amérique, Richelieu Dennis devient également entrepreneur. Il vendit du beurre de karité dans son dortoir du Babson College pour joindre les deux bouts. La nécessité évoluerait pour devenir Sundial Brands, qui est devenu l'un des principaux fabricants de produits de soin de la peau pour les consommateurs noirs. En 2017, Dennis a vendu Sundial à Unilever afin de contribuer à la diffusion de la richesse de la chaîne d'approvisionnement en Afrique de l'Ouest et dans d'autres régions défavorisées. Il reste PDG et président exécutif. Il a parlé de son incroyable voyage avec Inc. rédacteur en chef James Ledbetter.

J'ai grandi au Libéria à une époque très tumultueuse, très violente. Nous avons eu notre première série d'émeutes qui a vraiment secoué le pays quand j'avais 10 ans. Nous avons eu ces émeutes en 1979, puis l'année suivante, nous avons eu le coup d'État. Juste extrêmement violent.

Cela a-t-il affecté directement votre famille?

Très directement et très personnellement. Nous avons perdu beaucoup de membres de la famille élargie, mais beaucoup de choses douloureuses se sont produites dans ma famille immédiate au cours de cette période également. J'ai grandi en voyant à quel point les humains pouvaient être cruels. Je pense que cela a grandement contribué à mon sens de l'équité.

Avez-vous pensé, "Je dois sortir de l'enfer d'ici"?

Ce n'était vraiment pas "je dois sortir d'ici" autant que "Qu'est-ce qui cause tout ça?" Et quel rôle puis-je jouer et que puis-je faire? Je suis devenu très actif socialement, plus actif autour des droits des étudiants, des droits à l'éducation. À l'époque, les enseignants ont battu les élèves. Je ne pensais pas que c'était vrai. Je parlais beaucoup de ça, alors je me suis fait battre beaucoup.

J'ai vu les inégalités et les injustices autour des femmes et de l'économie. Ma mère était alors mère célibataire. Elle était économiste au gouvernement libérien; mon père est décédé d'un cancer à l'âge de 8 ans. Je viens d'une famille d'entrepreneurs. Mes grand-mères maternelles et paternelles étaient des entrepreneurs. Mon père et ma grand-mère étaient en réalité des partenaires commerciaux, tout comme ma mère et moi aujourd'hui.

Comment es-tu arrivé à Babson?

J'ai eu une bourse. Alors que les choses commençaient à se détériorer vraiment au Libéria et qu'il y avait de plus en plus de soulèvements, ma mère, Mary, a juste estimé qu'il était temps pour moi de partir. Très tôt, j'ai compris que la richesse était le moyen de résoudre certains de ces problèmes. Parce que sinon, vous demandez toujours la permission à quelqu'un d'autre. Vous êtes toujours sous l'influence de quelqu'un d'autre.

Donc, Sundial a-t-il commencé pendant que vous étiez au premier cycle?

Je vendais du beurre de karité à mes camarades de classe. Je recevrais des fournitures de ma mère pour mon usage personnel. Mon ambition était de retourner au Libéria et de devenir un producteur d'agrumes. Les gens mouraient de faim là-bas, mais c'est un paradis agricole luxuriant et luxuriant. Vous auriez ces orangers et ces manguiers, mais ils se gâteraient. Il n'y avait pas de conserverie. Il n'y avait pas de marché de jus. Ce problème concerne le développement en Afrique, toutes les ressources extraites, par opposition aux ressources développées. Vous pourriez dire que je suis finalement devenu un agriculteur, peut-être pas, mais davantage un récolteur. Je n'ai jamais eu l'idée de la culture des agrumes, car je suis arrivé ici en 1987, puis les conflits internes au Libéria ont vraiment commencé à s'intensifier.

Vous êtes donc devenu un entrepreneur réfugié.

En 1989, le conflit était devenu une véritable guerre et il n’y avait donc pas de retour en arrière possible. C'est à ce moment-là que j'ai commencé à vendre plus, juste comme moyen d'acheter de la nourriture, parce que l'argent ne venait pas de chez moi.

Qu'est-ce qui vous a poussé à vous concentrer sur le beurre de karité?

Il y a des choses que les Libériens utilisent dans leurs communautés depuis des siècles. Se protéger du soleil, survivre, manger, vivre. Et ils n'ont jamais été assez développés commercialement. Le beurre de karité est donc utilisé dans notre culture depuis des siècles, dans toute l’Afrique, à des fins très spécifiques que les peuples tentent de résoudre en Occident. Alors vous commencez à éduquer les gens sur les avantages de cela.

C'est également à cette époque que l'état d'esprit ou la conscience des consommateurs ont commencé à changer, et ils ont commencé à s'interroger sur ce qu'ils mettaient ou dans leur corps, d'où cela venait. Était-ce d'origine éthique? Exploitait-il les gens?

Et ensuite, votre mère a déménagé aux États-Unis pour rejoindre l’entreprise?

En fait, elle n'a pas bougé – elle est venue à ma graduation sur le dernier vol qui a quitté Monrovia avant que les rebelles n’ont envahi la capitale. Elle est partie avec deux valises et, lorsqu'elle a atterri à New York, sa maison avait été bombardée.

L’implosion du Libéria a donc poussé Sundial à devenir une véritable entreprise plutôt qu’un poste de premier ministre.

Nous avons commencé à faire différentes préparations, qu'il s'agisse de savon ou d'encens, ou simplement du beurre de karité, à la livre ou à l'once, et nous les vendions à Harlem sur 125th Street et Fifth Avenue. J'ai mis en place une table et a commencé à vendre. Nous étions 12 dans un appartement du Queens, et nous étions tous comme si, les choses se calmeraient chez nous et nous pourrions rentrer. Ce sera une autre semaine, peut-être deux autres. Personne ne s'attendait à ce que cela dure presque 20 ans.

Mais beaucoup de gars sont sur la 125ème rue et vendent des choses sur des tables de cartes. A quel moment êtes-vous sorti?

Il y a beaucoup de gars sur 125th Street avec des tables de cartes. Il y a très peu de gars sur la 125ème rue avec une éducation Babson. L’une des choses que j’ai apprises: il existe toujours une opportunité dans un marché désorganisé pour celui qui peut l’organiser. Nous avons donc commencé à livrer. À l'époque, c'était des beepers. Ils nous bipaient, nous donnaient un ordre, puis nous livrions. C'est ainsi que nous avons lancé notre entreprise de distribution. Nous avions une Toyota Previa; nous avons chargé toutes nos marchandises et nous avons commencé à livrer aux fournisseurs, puis nous avons commencé à approvisionner des marchés aux puces et des foires de comté. Nous avons ensuite commencé dans les magasins d’aliments naturels et avons commencé à penser à la vente au détail.

Qu'est-ce qui vous a fait penser que vous pouviez faire cette transition?

Être dans la rue m'a permis de comprendre très rapidement que notre clientèle n'était pas traitée dans le magasin. Vous iriez dans le magasin de détail et l'expérience était horrible. Si vous étiez une personne de couleur et pénétriez dans un environnement de vente au détail à l'époque, vous étiez fondamentalement séparé. J'avais l'habitude de dire que le seul endroit en Amérique où la ségrégation est légale est dans le rayon de la beauté.

Pouvez-vous expliquer à quoi cela ressemble, comment cela pourrait se produire?

Premièrement, vous entriez et vous suiviez dans le magasin. Vos produits seraient isolés dans ce coin à l'arrière, en bas ici avec un éclairage insuffisant. Et puis l'assortiment serait horrible. Nous avons constaté qu'il fallait une consommatrice noire se rendre dans cinq magasins de détail différents pour obtenir les produits nécessaires pour se coiffer. Il nous a fallu 16 ans pour nous lancer dans la vente au détail, car nous ne pensions pas que c'était la bonne façon de servir nos clients.

Sundial est certifié en tant que B Corp et en tant que société de commerce équitable. Comment voyez-vous ces mouvements? Font-ils une différence?

Vous pouvez voir l'impact simplement en entrant dans un magasin. L'isolement a presque disparu et les messages sont respectueux et attentionnés. Il y a donc un réel changement dans la manière dont vous envisagez de servir les consommateurs mal desservis.

B Corp et Fair Trade, ces certifications ont aidé parce qu’elles ont assuré à leurs consommateurs que cette société, cette marque ou ce produit s’alignait avec les valeurs de la personne. Les consommateurs sont plus conscients aujourd'hui. Mais il y a aussi beaucoup de désinformation. Un organisme de certification vous permet de vous réconforter, hé, certaines mesures ont été prises ici.

Vous avez vendu la société à Unilever en 2017. Comment s'est déroulé ce processus?

Cela nous a pris environ cinq ans. Nous aimons nous voir comme une mission d’entreprise. La mission doit continuer à être développée, mais elle doit l'être à grande échelle, car si nous voulons réellement apporter l'impact économique et l'inclusion dans ces communautés, dans notre chaîne d'approvisionnement, à toutes ces femmes en Afrique de l'Ouest, nous allons devoir trouver une plate-forme beaucoup plus grande.

Si vous étiez une personne de couleur et pénétriez dans un environnement de vente au détail à l'époque, vous étiez fondamentalement séparé.

Unilever était-il la seule société à laquelle vous envisagiez de vendre ou y avait-il beaucoup de prétendants?

Il y avait beaucoup de prétendants, mais aucun n'avait déjà démontré le désir et la capacité de le faire correctement. Unilever avait fait les années Ben & Jerry auparavant. En outre, peu d'entreprises ont la sophistication et la chaîne d'approvisionnement d'Unilever à travers le monde.

Avez-vous pensé à tout moment "Unilever est Le problème "? Je veux dire, Unilever, c’est pourquoi le marché a semblé si longtemps. Avez-vous déjà vu cela comme une contradiction?

Je le vois toujours comme une contradiction. Mais Unilever est prêt à intervenir et à dire: "Nous avons un problème. Et nous allons prendre des mesures pour le résoudre." Vous marchez dans une allée de beauté aujourd'hui, ce n'est pas ce que c'était il y a 30 ans. Cela fait honneur au travail effectué par Sundial. Cela a changé la vente au détail à travers le pays. Et c'est ce que nous prévoyons de continuer à faire, bien que nous puissions le faire maintenant à grande échelle. C'est assez excitant. Alors que les grands concurrents voient la valeur créée et l'avantage créé, ils vont faire la même chose, n'est-ce pas? Tous commencent alors à autonomiser ces femmes à travers le monde, et pas seulement en Afrique de l’Ouest: en Turquie, aux Philippines, en Afrique du Sud, en Jamaïque et en Haïti.

Nous aimons nous voir comme une mission d’entreprise. La mission doit continuer à être développée, mais elle doit être développée à grande échelle.

L'année dernière, vous avez annoncé le lancement du fonds New Voices, un fonds de 100 millions de dollars destiné à investir dans des entreprises appartenant à des femmes noires.

Encore une fois, nous essayons de résoudre un problème. Et ce problème, environ 7 ¢ de chaque dollar investi dans ce pays vont à une entreprise de femmes de couleur. Avec cette disparité, nos communautés ne seront jamais autosuffisantes. Le gouvernement a son rôle et sa responsabilité. Nous devrions avoir les mêmes opportunités que tout le monde pour construire nos propres communautés. Si j'avais eu quelqu'un qui avait investi en moi et dans mon entreprise, je n'aurais probablement pas pris 30 ans pour arriver ici. Nous avons investi dans Honey Pot, une entreprise de soins végétaliens féminins. Nous avons investi dans une société appelée Beauty Bakerie. Nous avons investi dans une société appelée Lip Bar. Nous avons investi dans une société de technologie appelée Sweeten, qui est un marché de sous-traitance.

J'essaie de dire aux gens que 100 millions de dollars, ce n'est pas beaucoup d'argent, dans l'ensemble du projet et face aux problèmes que nous essayons de résoudre.

Donc vous avez juste besoin d’appliquer plus de capital? N'est-ce pas relativement facile?

Le capital est un défi et un problème, mais je ne crois pas que ce soit le principal défi. C'est un accès et une expertise. Nous devons créer ces environnements dans ces communautés. Ce n'est pas comme si ces femmes avaient grandi et que le gars d'à côté était le directeur de la banque et que l'autre gars à côté dirigeait, vous savez, la SBA.

Je veux savoir sur l'achat Essence. Beaucoup diraient que la pire chose que vous puissiez faire en ce moment est d'entrer dans les médias. Vous avez évidemment un point de vue différent.

Je ne vois pas Essence en tant que société de médias. La plupart des entreprises de médias ont un public. Essence n'a pas d'audience. Essence a une communauté. Ce sont deux choses très différentes. Quand je vois EssenceJe vois la plus grande communauté de femmes noires au monde. Pour moi, c’est le Saint Graal. Alors maintenant, nous construisons une entreprise pour servir cette communauté – pas pour servir les auditoires qui composent cette communauté. L'année dernière, le festival Essence a attiré près de 600 000 personnes.

Nommez des dirigeants américains que vous admirez – en affaires, en politique ou en divertissement?

Warren Buffett, qui est probablement un favori de tout le monde. Ma mère m'a montré ce que signifie avoir du persévérance. Une autre personne que j'admire vraiment est Ben Horowitz, qui a adopté la culture pour en faire un outil pédagogique.

Est-ce que tu retournes au Libéria?

Je fais. J'étais là ce Noël. Je suis retourné visiter la tombe de mon père. Nous avons une école là-bas appelée Todee Mission que nous soutenons.

Votre marque d’entrepreneuriat est-elle possible là-bas?

Je pense que ce sera. Cela a été très réussi au Ghana. Selon notre modèle de commerce communautaire, 10% des femmes retournent dans la chaîne d'approvisionnement, au bas de la pyramide, de manière à ce qu'elles participent au bas de la pyramide et qu'elles participent également au sommet. À mesure que le Libéria devient plus stable, je pense que cela peut arriver. Nous allons le savoir, car nous allons certainement essayer de réussir.

Correction: Une version antérieure de cet article avait mal identifié le modèle de voiture utilisé pour les premières livraisons de Sundial Brands. C'était une Toyota Previa, pas une Toyota Prius.

À partir du numéro de septembre 2019 de Inc. Magazine


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